천문학자들이 커다란 외부 행성계를 발견하다

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【2010년 11월 30일】

우주공간
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전형적인 행성계를 묘사한 상상도.
image: NASA

천문학자들이 지구에서 약 127 광년 떨어진 곳에 위치한 행성계를 발견했다. 이 행성계는 5 ~ 7개의 행성을 포함하고 있을 가능성이 있다고 알려졌다.

현재까지 발견된 행성계들 중 행성이 3개 이상인 것은 15개 뿐이다. 새로 발견된 행성계의 중심별 HD 10180은 그 구성 성분이 우리 태양과 비슷한 것으로 생각된다. 연구자들은 이 행성계가 우리 태양계보다 조밀하게 배열되어 있다면서, 이 행성계의 내행성에서의 일년은 우리 지구에서의 하루에 해당할 정도로 짧을 것으로 예측하고 있다.

이 행성계에는 7개의 행성이 있는 것으로 보이는데, 그 중 두 개는 다소 애매한 상태이다. 한 행성은 지구와 질량이 거의 비슷한 것으로 보이며, 그것이 확실하다면 우리 태양계 밖에서 발견된 행성들 중 가장 작은 것이 될 것이다.

그러나 이 행성계가 이번에 처음 발견된 것은 아니다. 천문학자들은 이 행성계를 수 년동안 점찍고 있었다. 프로젝트의 수석 연구자인 크리스토프 로비스는 "이 발견은 단순한 단독 행성이 아니라 복잡한 행성계를 연구하게 됨으로써 이제 막 외부 행성 연구의 새로운 시대로 진입하고 있다는 사실을 강조해 주고 있습니다."고 이번 발견에 대한 자기 생각을 밝혔다.

세인트 앤드루스 대학교의 천문학자 마르틴 도미니크는 이전에 발견된 행성계에서도 행성이 더 존재할 지 확실하지 않다면서 이 행성계를 "지금까지 발견된 것 중 최다"라고 묘사하는 것에 대해 경고했다. 그러면서도 도미니크는 "대부분의 과학적 발견처럼 이번 발견도 해답을 주기보다는 질문을 더 만들었습니다. 그러나 제 의견으로는 이것은 본 분야의 진보임에 틀림없습니다."고 부연했다.

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